Cerró la planta de WYFR Family Radio
     

OKEECHOBEE, Florida — El 30 de junio de 2013, los equipos de la planta transmisora de onda corta de WYFR Family Radio, considerada una de las más grandes de los Estados Unidos, dejaron de funcionar sin previo anuncio oficial.

Por Rubén Guillermo Margenet

Un mes antes, sorpresivamente y después de 40 años de actividad, habían sido eliminados los servicios en español y portugués sin despedirse de los oyentes.

La desaparición de WYFR, que se suma a la de otras potentes emisoras que llegaron a saturar las bandas internacionales en los años de la Guerra Fría, se produce después de las falsas predicciones del fin del mundo anunciadas por Harold Camping, uno de los fundadores y ex director de la organización, lo que supuestamente implicó la sensible disminución de sus ingresos a través de donaciones.

El campo de antenas, dispuesto en anillo alrededor del edificio, ocupa un predio rural de 270 hectáreas y está ubicado 25 kilómetros al norte del extenso Lago Okeechobee, en una zona de pantanos en el centro del Estado de Florida.

Radio World tuvo la oportunidad de visitar el sitio en marzo de 2012 por invitación de Dan Elyea, gerente de operaciones, quien estuvo desde un principio al frente del servicio técnico de la planta y ahora enfrenta la tarea final de administrarla mientras se defina el destino que tendrán las instalaciones. “El futuro del equipamiento aún está bajo consideración”, dijo Elyea.

Rubén Guillermo Margenet, Thaís White (esposa de Jeff White), Dan Elyea (gerente de operaciones), Jeff White (presidente de la NASB y propietario de WRMI Radio Miami International) en la puerta del edificio de WYFR en Okeechobee
De aquella visita también participó Jeff White, presidente de la Asociación Nacional de Radiodifusoras de Onda Corta (NASB) a la que pertenecía WYFR.

De acuerdo a los datos que proporcionó Elyea, Family Radio era una organización no lucrativa dedicada a la proclamación del evangelio, no era comercial y no estaba afiliada a ninguna denominación. WYFR se sostenía con donaciones de los radioescuchas.

En su página Web, la emisora anuncia: “Family Radio es un ministerio radiofónico Cristiano basado en la Biblia sin ninguna afiliación eclesiástica”.

Family Radio fue fundada en 1958 por Lloyd Lindquist, Richard H. Palmquist y Harold Camping bajo su nombre oficial Family Stations, Inc. La emisora transmitió su primer programa el 4 de febrero de 1959 a través de la estación KEAR FM en San Francisco, California, con canciones religiosas, himnos y estudios bíblicos, sin anuncios publicitarios.

A partir de entonces el ministerio se expandió construyendo una serie de potentes estaciones de AM y FM en Estados Unidos y en varios lugares del mundo compartiendo la programación con estaciones locales de televisión en San Francisco (Canal 28) y Newark, Nueva Jersey, (Canal 66). Utilizaba asimismo los servicios vía Satélite e Internet y publicaba literatura cristiana que podía ser descargada, solicitada en línea o llamando por teléfono.

Así, llegó a integrar una importante red cristiana de medios con sede en Oakland, California. Allí funcionaban la casa matriz y el centro de producción de programas editados en más de 50 idiomas para su difusión mundial desde su planta de Okeechobee y a través de otros centros retransmisores de onda corta extranjeros.

Sala de transmisión de WYFR
El origen de las transmisiones por onda corta que acaban de finalizar en Okeechobee se remonta al nacimiento mismo de la radiodifusión en el país. “WYFR es la última etapa de una historia que comenzó el 15 de octubre de 1927 cuando el ingeniero de radio Walter S. Lemmon obtuvo licencia para operar en bandas internacionales con la estación experimental W1XAL en Boston, Massachussets”, dijo Elyea.

En 1936 se trasladó a Scituate y en 1939 cambió a WRUL World Radio University for the Listener. La Voice of America (VOA) utilizó sus instalaciones durante la Segunda Guerra Mundial y aún tiempo después.

La estación cambió de dueños varias veces hasta que en 1966 fue comprada por WNYW Radio New York Worldwide.

Family Stations, Inc. comenzó alquilándole tres horas de tiempo para transmitir programas cristianos en inglés y español hacia el extranjero y el 20 de octubre de 1973 compró la emisora modificando el indicativo a WYFR que significa “We're Your Family Radio”, Somos la radio de su familia.

Pero el campo de antenas de Scituate, según Elyea, no ofrecía posibilidades de expansión por lo que la organización buscó un sitio más amplio, plano, libre de árboles, lejos de los centros poblados y con tarifas eléctricas económicas.

“A finales de 1976, WYFR alquiló el campo de Okeechobee donde antes funcionaba una estancia con plantaciones de maíz y árboles cítricos”, dijo Elyea. “Actualmente es un terreno de pastoreo y hay vacas que merodean entre las antenas”.

Después de un año de construcción del nuevo sitio, el 23 de noviembre de 1977 comenzaron las transmisiones hacia Europa, África y las Américas.

Jeff White (izquierda) y Dan Elyea recorren los transmisores.
“Esta planta trasmisora es probablemente la más grande de los Estados Unidos si se considera el número de trasmisores”, dijo Elyea. “Hay 14 trasmisores y 23 antenas”.

En una recorrida circular por el interior del edificio se puede observar la sucesión compacta de 12 transmisores de 100 kilovatios y dos de 50 kilovatios, algunos fueron fabricados por los mismos ingenieros de Family Station, Inc. y otros son de las marcas Continental y Harris. Todos con placas de alto nivel de modulación. Algunos son totalmente refrigerados por aire, otros con refrigeración por agua y enfriamiento a vapor.

Según Elyea, las 23 antenas que rodean el edificio consisten en 10 rómbicas (en realidad son cinco dobles), un Dipolo cortina con pantalla reflectora pasiva TCI Modelo 611 2x4, 12 del tipo Log periódica TCI, a saber, una Modelo 515 para un alcance de hasta 1000 kms, dos Modelo 527 para radiodifusión de onda corta de alta potencia y nueve Modelo 516 para un alcance de hasta 3000 kms.

Según la reciente información cuya fuente es atribuible a The Contra Costa Times y traducida al español en el sitio Noticias Cristianas, Family Radio también vendió sus tres emisoras de FM más grandes y ha despedido a sus empleados más veteranos.

La fuente indica que Matt Tuter, que trabajó con Camping y fuera despedido el año pasado, dijo que la venta de las estaciones es el principio del fin de los 55 años de Family Radio.

Hasta el 30 de junio pasado no solamente WYFR tenía alcance mundial a través de la onda corta desde Okeechobee, a su vez cinco servicios de Radio Taiwán Internacional utilizaban la planta para transmitir programas en inglés, español, chino, hakka y cantonés destinados al Caribe, Centro y Sur de América, por lo que estas emisiones también quedaron canceladas.

Vacas merodeando entre las antenas
En carácter de contraprestación, la emisora oficial taiwanesa facilitaba sus propios centros emisores en Taipei, Paochung, Bau Jong y Hu Wei para programas de WYFR en chino, vietnamita, filipino y burmés.

El mismo día del cierre de la planta de Okeechobee, estas transmisiones desde Taiwán también fueron definitivamente eliminadas.

La última emisión de WYFR salió al aire el 30 de junio en inglés desde las 22:30 a las 03:00 UTC en la frecuencia de 6115 kHz con destino a América del Norte. Ya el primero de julio cerró con la última emisión en inglés de Radio Taiwan International de 03:00 a 04:00 UTC, en ambos casos sin mencionar que este era el fin de una era en la onda corta, según Glenn Hauser a través de su DX Listening Digest.

“En cuanto a mí”, dijo Elyea, “ya tengo 72 años y voy a retirarme totalmente para disfrutar de mi jubilación”.

Quedarán en el recuerdo de miles de radioyentes hispanos las voces emblemáticas de los predicadores, programas como “La Biblia Habla”, “A Solas con Dios”, “Una Visita Pastoral”, “Saludando al Oyente”, la habitual señal de intervalo, una interpretación de las primeras ocho notas de la canción “A Dios sea la Gloria” y las inconfundibles palabras del presentador que diariamente anunciaba: “Esta es Family Radio WYFR con el sonido de la nueva vida, transmitiendo desde Okeechobee, Florida, y con estudios de producción ubicados en Oakland, California, Estados Unidos de Norte América”.

Rubén Guillermo Margenet envía informes desde Argentina Para Radio World.

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