El progreso global de la radio digital
     

En BES Expo 2013 en Nueva Delhi, India, NXP Semiconductors hizo una demostración de un circuito integrado auxiliar multinorma compatible con DRM30, DRM+, DAB, DAB+, T-DMB y HD Radio en AM y FM. En la foto se encuentran Karthik Ramesh de NXP y el director de comercialización de DRM, Radu Obreja (sosteniendo el circuito). Por Gentileza del Consorcio de DRM.
En muchos rincones del mundo, la radio digital (que ya dejó de ser una excentricidad) se está convirtiendo en una parte importante del panorama de medios y en la siguiente etapa en la evolución de la distribución de contenido.

Por T. Carter Ross

Ya sea en mercados establecidos de Europa o en la red en gran desarrollo de India, para la radiodifusión digital, la intención es abandonar las pruebas y los ensayos para pasar a la implementación, la promoción y el crecimiento.

En febrero, la Unión Europea de Radiodifusión (European Broadcasting Union, EBU) publicó la Recomendación R 138, que establece el objetivo de avanzar con la radio digital (principalmente, con la versión DAB+ de Eureka-147) en todo el continente. Entre los miembros de la EBU se encuentran todas las grandes empresas consolidadas de difusión pública de Europa, por lo que, si bien la recomendación no es obligatoria, tiene un peso institucional que la respalda. La mayoría de las empresas europeas de difusión pública tienen servicios DAB activos o, al menos, servicios de prueba en el aire.

Si bien reconoce que cada país se encuentra en etapas diferentes de la implementación digital, la R 138 de la EBU exige la “implementación inmediata” de DAB+ en la banda III de VHF y, en las zonas donde la cobertura de DAB no es posible, el sistema DRM30 o DRM+.

Tanto los conjuntos de normas Eureka-147 como DRM son normas abiertas publicadas por el Instituto de Normas Europeas de Telecomunicaciones. WorldDMB Forum es la principal entidad promotora de la tecnología DAB/DAB+, mientras que el Consorcio de Digital Radio Mondiale es el principal promotor de DRM30/DRM+.

“Este es un documento relativamente nuevo, así que es muy pronto para evaluar sus efectos. También debemos recordar que se trata de una recomendación y no de una directriz”, dijo el presidente de WorldDMB, Jørn Jensen. “Sin embargo, creemos que resultará útil para países que tienen dudas sobre el futuro de la difusión en Europa”.

El Consorcio de DRM adoptó la inclusión de la recomendación para los sistemas DRM.

“Nos alegra mucho que la recomendación de la EBU reconozca que, si bien DRM puede ser una solución completa en algunas partes del mundo, en otras (como Europa) puede ser una excelente solución complementaria para DAB/DAB+”, explicó la presidenta del Consorcio de DRM, Ruxandra Obreja.

Tanto Community Media Forum Europe como AMARC Europe, que representan los sectores de radios comunitarias y locales, han defendido el uso de DRM+ como servicio alternativo de radio digital para las difusoras comunitarias y locales de Europa y otros lugares.

A fines de abril, Landeszentrale für Medien und Kommunikation, el ente regulador de la difusión del estado alemán de Renania-Palatinado, anunció planes para emprender una migración a DRM+ en las emisoras locales, una vez que la red estatal de DAB+ esté terminada.

En Alemania, Digitalradio promocionó DAB+ con publicidades como esta para la Navidad de 2012. El texto dice: “Con mi nueva radio, hasta ‘Last Christmas’ es música del futuro”, y el eslogan es: “La radio digital es una radio mejor”.
Desde 2011, Alemania se ha dedicado intensamente a poner en marcha los servicios DAB+ con el eslogan “Radio der Zukunft”, que significa “La radio del futuro”. En la puesta en marcha intervienen difusoras públicas y privadas, y también participan difusiones externas, eventos y otras iniciativas para educar al público sobre la radio digital. Actualmente, más del 90 por ciento de la población alemana se encuentra dentro del alcance de las señales DAB+, y el operador de redes Media Broadcast espera terminar toda la red nacional para 2015.

WorldDMB Forum le atribuye a la iniciativa de radio digital alemana el “nuevo impulso que ha cobrado la implementación internacional de la radio digital”. Desde que la mayor economía de Europa avanzó con DAB+, Francia, Italia, Suecia, Bélgica, Polonia y República Checa, entre otros países, han acelerado sus investigaciones sobre radio digital.

El Reino Unido continúa siendo el mercado más fuerte para Eureka-147 DAB. Según la encuesta de audiencia RAJAR del primer trimestre de 2013, publicado en mayo, alrededor del 34,3 por ciento de las horas de escucha tiene lugar en una plataforma digital, y hoy en día, la mitad de la población del Reino Unido sintoniza radio digital al menos una vez por semana. Un 94 por ciento del país cuenta con la cobertura de los multiplexores de la BBC, y la radio comercial abarca aproximadamente el 85 por ciento del país.

El gobierno del Reino Unido ha expresado su compromiso de tomar una decisión para fin de año con respecto a si se desactivará la FM analógica para realizar una migración completa a DAB. Si se toma la decisión de adoptar la tecnología digital, no se establecerá una fecha límite hasta que la audiencia digital supere la marca del 50 por ciento, cosa que Digital Radio UK prevé que sucederá a principios de 2016.

Sin embargo, en Noruega, el plan gubernamental de adopción de la radio digital avanza con firmeza.

Al igual que en el Reino Unido, se han establecido objetivos de cobertura y audiencia de DAB/DAB+, y la adopción por parte de la mayoría de las emisoras podría tener lugar en 2017. Tras la adopción, las emisoras comunitarias y locales pequeñas estarían autorizadas a continuar en la FM. Los parámetros exactos para las operaciones de FM se definirán en 2015.

De manera similar, en Dinamarca (donde, según Danmarks Statistik, el 37 por ciento de los hogares tiene una radio digital), se fijó el año 2019 como plazo límite para la migración digital.

Holanda planea iniciar una intensa implementación pública de DAB+ en septiembre de este año. Los servicios de DAB ya llegan a aproximadamente el 70 por ciento de los hogares holandeses, pero se prevé la incorporación de 38 transmisores nuevos para 2017, lo que garantizaría una buena recepción interior en todo el país. Según la aceptación pública, el país podría comenzar a planificar una adopción total de la tecnología digital en 2016.

A medida que avance la implementación de la radio digital, según Jensen, el ímpetu para migrar a la tecnología digital también debería incrementarse.

Fuera de Europa, Australia sigue siendo el mercado más sólido para DAB+, que se lanzó en las zonas metropolitanas en 2009. De acuerdo con Commercial Radio Australia, que cita resultados de una encuesta de Nielsen Radio, un 12,3 por ciento de la población escucha radio con un dispositivo DAB+ semanalmente.

Si bien no hay una presión directa para sincronizar las estrategias digitales en toda Europa, la R 138 de la EBU sugiere que una mayor coordinación podría facilitar la digitalización.

“La unificación del cronograma de implementación de la radio digital en Europa, con un plazo límite para la desactivación de la radio analógica, permitiría que la iniciativa cobrara más impulso y hubiera más aceptación en el mercado”, indica la recomendación.

Jensen subrayó: “Prevemos que habrá un aumento en el crecimiento y desarrollo de los modelos empresariales para la radio por vía digital. Esto generará más ingresos, que eclipsarán los ingresos que produce la radio analógica. Así, estos avances redundarán en la “desaparición” final de la radio analógica en cada vez más países. (...) Cada mercado es único en su estrategia de desarrollo y puesta en marcha”.

En el Reino Unido, una serie de publicidades de radio, televisión e impresos con la marioneta de voz grave y sensual D Love promociona la radio digital.
La “bomba de tiempo” de la radio digital es India. El servicio público nacional All India Radio (AIR) está actualizando su red de transmisores de onda corta y media para admitir operaciones de DRM30 en todo el país.

“Un programa digital como el que concibió All India Radio no tiene comparación y, en última instancia, aspira a alcanzar a mil millones de personas”, dijo Obreja. “Como es un plan serio, la puesta en marcha llevará un tiempo proporcional a la enorme tarea que conlleva. Los siguientes 12 a 18 meses son fundamentales para la actualización de la red de AIR y su conversión a DRM”.

La FM analógica privada continúa creciendo en India, pero está centrada en las zonas metropolitanas, y las limitaciones normativas de la difusión de noticias y otros programas informativos implican que AIR continúa siendo el servicio radial predominante del país. Es por eso que, según algunos observadores, el plan de tres años de AIR para migrar a DRM30 es tan extraordinario.

Con una población de alrededor de 1,25 mil millones de personas, un sector tecnológico consolidado y una economía en crecimiento, el potencial de esta base de mercado crítica para los receptores DRM es bueno. Sin embargo, el desafío será desarrollar receptores DRM o multinorma accesibles.

En todo el mundo, el problema de los receptores continúa siendo la dificultad más grande para la radio digital.

“La comercialización completa y la venta de los receptores masivos (en India, por ejemplo) solo puede comenzar una vez que haya suficiente contenido DRM disponible y sus beneficios y características adicionales se puedan demostrar ante el público”, dijo Obreja.

El ABC de la DRB
La radiodifusión digital (o DRB, como se la llama en algunos países) se logra a través de diversas tecnologías y normas.

Fuera de los sistemas de radio digital satelitales o de IP, existen cuatro conjuntos principales de sistemas utilizados para la DRB terrestre en todo el mundo: Eureka-147 DAB, promovido por WorldDMB Forum; DRM, promovido por el Consorcio de Digital Radio Mondiale; HD Radio, desarrollado por iBiquity Digital; y ISDB-TSB, promovido por DiBEG. Cada uno cuenta con varias capas y versiones, y ha tenido diferentes niveles de aceptación en distintos rincones del mundo y para diversos usos.

La HD Radio tiene versiones de AM y FM, y DRM cuenta con DRM30 para las bandas inferiores a los 30 MHz (AM, onda corta y onda larga) y DRM+ para FM/VHF. Eureka-147 dispone de DAB y DAB+, así como T-DMB para los servicios de video. La mayor diferencia entre DAB y DAB+ reside en el códec que utilizan. La norma DAB+ más reciente emplea MPEG-4 HE ACC v2 en lugar del códec MPEG-1 Audio Layer II, que permite un uso más eficaz del espectro.

Así como el desarrollo de la HD Radio es mayor en Norteamérica e ISDB-TSB se utiliza principalmente en Japón, DAB/DAB+ ha tenido el nivel más alto de aceptación en Europa y Australia, mientras que DRM30 se encuentra en el medio de una ambiciosa puesta en marcha en el sur de Asia.
Para DAB/DAB+, el mercado está más consolidado, con una variedad de receptores para los segmentos doméstico, portátil y automotor. “Hay una amplia variedad de opciones en la calle y en línea”, dijo Jensen, con precios de apenas US$26, y se espera que el precio baje a aproximadamente US$20 para 2015. “Por ejemplo, Alemania cuenta con más de 250 dispositivos compatibles con DAB+, y los fabricantes lanzan cada vez más dispositivos al mercado internacional”.

El vencimiento de la patente original Eureka-147 DAB a principios de 2013 tuvo un impacto pequeño pero considerable en el costo de los receptores DAB, lo que ha permitido reducir el costo de importar radios digitales en Europa y otros mercados en aproximadamente US$3,30. Jensen añadió que, para fin de año, se espera una caída de alrededor de US$5 en los costos minoristas.

El mercado automotor también se está intensificando, ya que un 35,4 por ciento de los automóviles nuevos del Reino Unido, por ejemplo, incluye radio digital como característica estándar, según una encuesta de Society of Motor Manufacturers and Traders.

En mayo, WorldDMB Forum organizó su quinto evento automotor europeo anual para reunir a las radiodifusoras y los fabricantes de automóviles, a fin de que dialoguen sobre los problemas y las tendencias de la implementación de la radio digital.

Parte del desafío para los fabricantes de receptores es desarrollar radios nuevas que puedan aprovechar los servicios multimedia que siguen evolucionando y se ofrecen en forma paralela a los servicios de audio de la radio digital.

La R 138 de la EBU sugiere el desarrollo, la implementación y el uso de características adicionales, “como texto, imágenes y guías de programación, para mantener la relevancia de la radio en la era digital”. También recomienda el uso de servicios de radio “híbridos” de RadioDNS, que utilizan la transmisión por IP para complementar las transmisiones por aire.

El año pasado, el Comité Técnico de WorldDMB desarrolló normas para el uso de logotipos y otros elementos visuales, a fin de mejorar su imagen en dispositivos con pantallas táctiles a color. Su siguiente proyecto estudia cómo funciona el conjunto de normas DAB con radios conectadas por IP.

“WorldDMB prevé un enorme crecimiento en aplicaciones y modelos empresariales para el futuro cercano” cuando se integren chips de radio digital en los teléfonos celulares, agregó Jensen. “El potencial de la combinación de la radiodifusión e IP en una sola plataforma es espectacular, y esperamos tener una industria de radiodifusión saludable durante muchos años”.

Obreja expresó: “Debemos recordar que, más allá de la plataforma tecnológica que elija una emisora o un país, el fin último es demostrar la superioridad de la radio digital, sus características multimedia adicionales y su aceptación por parte del público”.

Un nuevo Audi con receptor DAB en un seminario de radio digital en Trentino, Italia, en abril. Por Gentileza de WorldDMB Forum.
Otro desafío, en particular, si diferentes segmentos de difusión adoptan distintas normas, es garantizar que los receptores puedan captar todas las señales que hay a su alrededor. Por ejemplo, si las radiodifusoras más importantes utilizan DAB+, pero las radios locales se digitalizan con DRM+, los consumidores necesitan un receptor que sintonice y decodifique ambas normas.

La R 138 de la EBU “también es importante, ya que insta a la unificación de la radio digital y pone de manifiesto el desafío que todos como industria sabemos que debemos afrontar: integrar chips multiplataforma en todos los dispositivos correspondientes”, dijo Jensen.

La HD Radio se ha implementado en el exterior y en los Estados Unidos y sus territorios, entre ellos, Puerto Rico. La tecnología ha sido adoptada oficialmente en México, Panamá y Filipinas. En México, se han convertido 35 emisoras, 12 de las cuales se encuentran en la Ciudad de México. Según iBiquity, en México operan 24 señales de multidifusión; en Panamá, se han convertido un par de FM, y alrededor de 10 emisoras de HD Radio están en el aire en Filipinas.

En otras partes del mundo, se han observado conversiones de emisoras y operaciones en Bangladesh, Brasil, Canadá, China, República Dominicana, Rumania, Tailandia, Trinidad y Uzbekistán. También se han realizado pruebas y ensayos en otros países. Según el desarrollador de tecnología, Corea del Sur y Vietnam fueron los más recientes.

En Brasil y China, iBiquity ha formado sociedades con otros desarrolladores de tecnología para resolver las necesidades técnicas y comerciales en esos mercados. En Brasil, iBiquity se asoció con un grupo de expertos en tecnología para formar Tell HD, que se dedica a comercializar el sistema de HD Radio en Sudamérica y tiene derechos de la IP de iBiquity para ese mercado. En China, iBiquity se asoció con un desarrollador de tecnología y otros para formar HuaSheng Technologies. HuaSheng obtuvo los derechos para desarrollar y vender bajo licencia sistemas basados en la IP de iBiquity.

T. Carter Ross contribuye regularmente con artículos para Radio World.

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