En WLIR se atrevieron a ser diferentes

Un documental cuenta la historia y el resurgir de la antigua emisora
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Por David Plotkin

Fui afortunado de poder comenzar mi carrera radial a los 13 años de edad en el segundo mercado radial más grande del país, en Los Ángeles, California.

Como “me crié” trabajando en emisoras para el público masivo, clásicas y de comentarios, me encontraba cómodo en un entorno radial relativamente conservador. Pero en el año 2000 me mudé a Nueva York para asistir a la universidad, y en 2001 comencé a trabajar en la emisora WLIR(FM) de rock alternativo en Garden City, N.Y. Comencé como asistente de producción y más tarde me desempeñé como director de producción.

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Larry ‘El Pato’ en el estudio de WLIR 92.7 en 175 Fulton Street, Hempstead, N.Y., en 1987. El ambiente en WLIR alentaba la creatividad, exigía que uno se divirtiera al trabajar y esperaba sólo lo mejor de su plantel. En enero de 2014 se cumplieron 10 años desde que WLIR 92.7 MHz abandonó el dial. Pero esa iteración de WLIR sigue siendo especial de muchas maneras... era diferente ... no sólo porque se había arriesgado en 1982, cambiando de un ilustre formato de rock progresivo a una presentación de rock alternativo sin haber realizado prueba alguna, sino debido a la intensa lealtad que se desarrolló entre fanáticos y plantel por igual.

WLIR no era sólo otra emisora radial; era un estilo de vida. En 1959 John Rieger había iniciado WLIR en el sótano del Garden City Hotel en Long Island, originalmente poniendo en el aire un hermoso formato musical. En 1970, Rieger permitió que dos profesionales de la radio recién salidos de los primeros años de la universidad, Richard Neer y Michael Harrison, cambiaran el formato a rock progresivo. Fue en este punto que WLIR comenzó a desarrollar una base de fanáticos leales al extremo.

En 1982, Elton Spitzer, en ese entonces propietario y gerente general, y Denis McNamara, el director de programación, tomaron la controvertida decisión de cambiar el formato aún más: de rock progresivo a new wave, sintiendo que el mercado estaba sobresaturado de emisoras orientadas al rock de los álbumes. Allí es donde WLIR realmente comenzó a ganar su reputación como la emisora que “se atreve a ser diferente”.

La emisora se originó en Hempstead y cubría la ciudad de Nueva York y el área triestatal. Se transformó en una emisora con influencia más allá de su potencia de transmisor de 1000 vatios. Con millones de usuarios potenciales, WLIR ayudó a avanzar y, en muchos casos, presentó a artistas como U2, The Ramones, Depeche Mode, the Cure, the Clash, XTC e incontables bandas punk y new wave. Los programadores de las emisoras en Nueva York y demás mercados fueron influenciados por la disposición de WLIR a jugarse por nuevos artistas antes de que éstos hubieran ingresado al mercado masivo.

McNamara, quien es consultor en la actualidad, dijo: “sabíamos que la música estaba cambiando de manera muy drástica. Esto realmente aceleró nuestra decisión. ¿Vivimos en el pasado o nos movemos hacia el futuro?”

En 1987, la emisora pasó a manos de The Morey Organization. Con un aumento en la potencia, WLIR continuó presentando nueva música en la década del 90 con artistas como Nirvana, Beck y Green Day, y a partir de 2000 con artistas como Coldplay, Moby y Daft Punk.

Continuó funcionando con un formato de rock alternativo hasta enero de 2004; luego, al recibir una oferta que no pudieron rechazar, The Morey Organization vendió la frecuencia a Univisión, la cual cambió el formato a español, dejando al oyente de WLIR sin alternativa alguna.

Incluso 10 años después de abandonar las ondas aéreas, sin embargo, aún encontrará algunos oyentes originales de WLIR que recuerdan haber votado por el Screamer (gritón) de la semana, la famosa serie de conciertos de martes por la noche (Tuesday Night Concert Series), los DJ de WLIR pasando música en su discoteca favorita, y, más que nada, cómo sentían que la emisora era su emisora.

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Instantánea de la página de WLIR.FM Ahora las preguntas son diferentes. ¿Podría existir WLIR en el entorno actual? ¿Cómo continuaría siendo diferente?

Recientemente ha habido un resurgir en el interés por la emisora original. No sólo continúa viviendo y creciendo en línea, sino que Hollywood ha entrado en la escena con un documental sobre “La emisora que se atreve”.

No caben dudas de que la mayoría de las emisoras en la actualidad tienen una lista de reproducción acotada.

Facebook, Myspace, Amazon e iTunes son excelentes para encontrar música que usted ya ha escuchado en otro lugar. Sin embargo, existen unas pocas fuentes que seleccionan música nueva para el oyente.

Bob Wilson, empleado de la 92.7 original, percibió este vacío e inició www.wlir.fm en 2005. Gran parte del plantel inicial al aire lo ayudó con contribuciones al sitio Web, y Wilson comenzó a transmitir música en flujo que ya no podía encontrar en el dial de FM. Sin embargo, cuando comenzó a recibir solicitudes por correo electrónico y la cantidad de oyentes comenzó a crecer en línea, Wilson se dio cuenta de que todavía había una demanda no satisfecha, no sólo de la música heredada de la emisora sino de música totalmente nueva.

WLIR.FM mantiene la fórmula exitosa de los conocidos DJ con pistas de voz durante todo el día, regalos de boletos, calcomanías para automóviles de WLIR.FM y dando respuesta a los pedidos de los oyentes.

Wilson tiene cuidado de no transformar su emisora en una emisora de temas antiguos que reproduzca sólo la música original de WLIR. “Para la emisora es importante seguir caminando hacia el futuro”, dijo Wilson. “El oyente de WLIR es alguien que siempre quiso escuchar música nueva”.

Pero la pregunta sigue siendo: ¿Es posible hacer dinero con WLIR — o con cualquier formato — en línea?

Wilson, que acaba de comenzar a ver resultados contables gracias a la venta de titulares y avisos publicitarios en el flujo, afirma que tener un sitio Web interactivo es clave. “Les brinda a las personas motivos para seguir regresando a nuestro sitio”.

Los enlaces publicados en YouTube y Facebook alejan a las personas de lo que uno está haciendo. Asociarse con otros sitios Web, como www.donyc.com, crea la posibilidad de tener un calendario de conciertos actualizado en WLIR.FM. Los conciertos, programas, eventos y concursos semanales, así como la tienda de WLIR.FM, ayudan a que el oyente mantenga su compromiso.

Wilson pone énfasis en “conocer a la audiencia”. Si bien hay que reconocer que WLIR.FM tiene un formato de nicho, es importante apuntar a los negocios que atraen a los oyentes, la mayoría de los cuales se encuentra en el área triestatal de Nueva York, Nueva Jersey y Connecticut. Los promotores de conciertos tales como Live Nation y Bowery Presents, apuntan al oyente de WLIR.FM. Los sitios de esquí y los espectáculos de Broadway se encuentran entre otros de los auspiciantes que compran tiempo en la emisora.

El objetivo final de Wilson es colocar a WLIR (o, con mayor precisión, su propia versión modernizada de WLIR) de nuevo en el dial de FM. Se está asociando con inversores y espera que la emisora pueda volver a las ondas aéreas un día.

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Tarjeta de WLIR Airline Club alrededor de 1980. La usaban los oyentes para aprovechar descuentos especiales en tiendas locales. John Rieger ha fallecido. RJ Morey y Elton Spitzer están jubilados y no fue posible comunicarme con ellos para que comentaran sobre este artículo. Tampoco están involucrados en la emisora en línea.

El interés por conservar la importancia de WLIR vive, no sólo en línea sino también en la pantalla.

“Dare to Be Different — The Movie” (Atreverse a ser diferente — La película) es un documental en producción y con debut programado para los festivales de películas de 2015.

Se centra en la importancia de WLIR para las bandas de new wave, punk y rock alternativo de la década del 80. La creadora y productora Ellen Reiss Goldfarb espera crear conciencia nacional de la emisora de Long Island que fuera una vez tan popular y demostrar cuán excitante puede ser la radio.

Goldbar afirma, después de haber entrevistado a muchos artistas de grabación para la película, que la mayoría de ellos siente que la radio ha cambiado para peor y que los días de jugarse por música nueva han finalizado.

“WLIR llegó a ser vanguardista al poder asumir riesgos con bandas que la gente nunca había escuchado, y los fanáticos [de la emisora radial] realmente ayudaron en este proceso”, expresa Goldfarb. “Es casi como si la magia hubiera desaparecido y sería excelente traerla de vuelta”.

Realmente da mucho entusiasmo ver el interés continuado en WLIR. Encontrar tanta pasión por una emisora que no ha existido por más de 10 años es sorprendente.

El lazo especial entre WLIR y sus oyentes da cuenta de gran parte de su éxito. Hallar un personal que se conecte y aliente la participación de la audiencia, como hacía WLIR, es lo que hace que una emisora radial sea verdaderamente especial. Esa forma de difusión es extraña en el mercado de la actualidad.

Algunos argumentarán que la música distinguió a WLIR del resto. Otros dirán que los profesionales impulsaron a WLIR. El verdadero significado de WLIR fue (y es) jugársela, escuchar a la audiencia, y siempre atreverse a ser diferente.

David Plotkin es director de producción y servicios creativos de WINS(AM) en Nueva York.

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